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Ardem Patapoutian, el nuevo Premio Nobel de Medicina 2021

Ardem Patapoutian, neurocientífico del Scripps Research de La Jolla, fue elegido el 4 de octubre para compartir el Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2021 por descubrir los receptores de la piel que permiten a las personas sentir el calor, el frío, el dolor, el tacto y el sonido.

Patapoutian compartirá la medalla de oro y 1,14 millones de dólares de premio con su colaborador de muchos años, David Julius, fisiólogo de la UC San Francisco.

Los científicos afirman que el descubrimiento arroja luz sobre la naturaleza del sistema nervioso humano, lo que podría ayudar al tratamiento de enfermedades que van desde el dolor crónico hasta los trastornos cardíacos y posiblemente mentales.

“Sus descubrimientos han desvelado uno de los secretos de la naturaleza al explicar la base molecular de la detección del calor, el frío y la fuerza mecánica, que es fundamental para nuestra capacidad de sentir, interpretar e interactuar con nuestro entorno interno y externo”, según la Asamblea Nobel del Instituto Karolinska de Suecia.

El comunicado de la academia añadía que, antes del avance de los dos investigadores, “nuestra comprensión de cómo el sistema nervioso percibe e interpreta nuestro entorno aún contenía una pregunta fundamental sin resolver: ¿Cómo se convierten la temperatura y los estímulos mecánicos en impulsos eléctricos en el sistema nervioso?”.

Patapoutian, de 53 años, dijo que estuvo a punto de perder la llamada del comité del Nobel.

“Tenía mi iPhone en silencio para poder dormir, como hago todas las noches, así que perdí un montón de llamadas de Estocolmo”, dijo a los periodistas durante una llamada de Zoom.

“De alguna manera, se pusieron en contacto con mi padre de 94 años, que vive en Los Ángeles. Aunque tengas la opción de no molestar, la gente de tu grupo de favoritos puede llamarte. Así que mi padre me llamó y me avisó, lo que acabó siendo un momento muy especial”.

El director general de Scripps Research, Peter Schultz, dijo: “El Premio Nobel es un maravilloso reconocimiento a estos descubrimientos. He seguido de cerca la carrera de Ardem desde que llegó a Scripps Research y puedo decir que es un científico, mentor y colega extraordinario y una persona maravillosa.”

Ha sido un largo viaje para Patapoutian, que nació en Beirut (Líbano) como el menor de tres hijos. Su madre era profesora de primaria y su padre, escritor y contable.

Patapoutian creció durante la guerra civil libanesa, que comenzó en 1975 y acabó con la vida de más de 100.000 personas. Una vez fue capturado por militantes armados, y después se trasladó a Los Ángeles, donde estudió en la UCLA y se enamoró de la biología molecular.

“Llegué aquí con muy poco dinero y apenas hablaba el idioma”, dijo Patapoutian en una entrevista el año pasado. “Trabajé en un laboratorio y me enamoré de la investigación. Desde entonces, ésta ha sido mi vida y mi alegría”.

Patapoutian se licenció en biología en la UCLA en 1990 y se doctoró en biología en el Caltech en 1996. A continuación, se convirtió en becario postdoctoral en la UC San Francisco, donde trabajó hasta el año 2000, cuando se trasladó a Scripps Research, uno de los institutos de investigación biomédica sin ánimo de lucro más importantes del país.

Patapoutian se mostró emocionado por el anuncio del Nobel, declarando en Twitter: “Este país me dio una oportunidad con una gran educación y apoyo a la investigación básica. Y a mis compañeros de laboratorio y colaboradores por asociarse conmigo”. Me alegro de que @NancyAHong haya captado este momento tan ‘conmovedor'”.

Se refería a una fotografía en la que aparecían él y su hijo Luca viendo la conferencia de prensa del Premio Nobel en un ordenador portátil.

Normalmente, Patapoutian podría celebrar el premio en una ceremonia en Oslo (Noruega), seguida de un banquete en el salón utilizado para honrar a los ganadores del Nobel. Debido a COVID-19, las celebraciones en persona se retrasarán hasta septiembre de 2022, cuando se concedan los próximos Premios Kavli.

Estos premios se conceden cada dos años desde 2008 y llevan el nombre del físico, empresario y filántropo Fred Kavli. La Fundación Kavli, con sede en Los Ángeles, cuenta con un instituto de neurociencia dotado en la Universidad de California en San Diego.

Patapoutian y Julius ganaron el Premio Kavli 2020 en neurociencia por descubrir cómo nuestro cuerpo percibe la presión, que es esencial para nuestro sentido del tacto y la función de las células del corazón y otros órganos.

El anuncio del Nobel se produjo 10 años después de que otro científico de Scripps Research, Bruce Beutler, ganara el premio en medicina por sus conocimientos sobre cómo el sistema inmunitario detecta rápidamente a los enemigos y a veces se vuelve contra sí mismo.

En 2001, el investigador de Scripps Barry Sharpless ganó el Nobel de Química por su trabajo sobre los catalizadores, esenciales para el desarrollo de fármacos. Algunos científicos pensaron que ganaría un segundo Nobel esta semana por encontrar formas de desarrollar moléculas de forma más eficiente, que son importantes en el desarrollo de fármacos.

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