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Nueva investigación indica que la religión protegió la salud mental durante el inicio de la pandemia, pero también socavó los esfuerzos por salvar vidas

Es posible que la religión haya contribuido a evitar que varias personas sufrieran trastornos de salud mental durante las primeras fases del brote de COVID-19, pero, según una nueva investigación, también parece estar relacionada con el debilitamiento de los esfuerzos para prevenir la propagación del virus mortal.

El estudio se ha publicado recientemente en The Journal for the Scientific Study of Religion.

“Mucha gente experimentó una gran angustia durante la pandemia. La religión es un recurso compensatorio al que la gente recurre en general y especialmente en tiempos difíciles”, dijo el autor del estudio, Landon Schnabel, profesor adjunto de sociología Robert y Ann Rosenthal de la Universidad de Cornell.

“Sospeché que las personas religiosas podrían no haber experimentado tanta angustia durante la pandemia, tanto por la forma en que recurrían a la religión como recurso, como porque algunas personas religiosas no parecían tomarse la pandemia tan en serio”.

Para su estudio, los investigadores analizaron los datos de 11.537 personas que participaron en el Panel de Tendencias Americanas del Centro de Investigación Pew. La encuesta se realizó entre el 19 y el 24 de marzo de 2020, poco después de que la Organización Mundial de la Salud declarara el COVID-19 como pandemia sanitaria mundial.

La religión y la salud mental

Los investigadores descubrieron que las personas que asistían a servicios religiosos con más frecuencia decían sentirse sustancialmente menos ansiosas, deprimidas y solitarias y tenían menos problemas para dormir en medio de la pandemia. Además, el 57% de los estadounidenses indicaron que habían rezado por el fin del coronavirus, y los que lo hicieron informaron de una angustia mental significativamente menor.

Pero las personas que asistían a servicios religiosos con más frecuencia también eran menos propensas a ver la pandemia como una amenaza para ellos mismos y para la nación, y se sentían más cómodas rompiendo los protocolos de distanciamiento social. Los evangélicos, en particular, eran menos propensos a apoyar las restricciones de salud pública para frenar la propagación del COVID-19.

“Las personas más religiosas y especialmente los evangélicos experimentaron menos angustia al principio de la pandemia. Pero en lo que puede ser una característica más que un defecto de la religión estadounidense, también eran menos propensos a ver la amenaza como real y menos partidarios de las respuestas de salud pública para hacer frente a ella”, dijo Schnabel a PsyPost.

“La gente suele ver la religión como algo bueno o malo, pero a menudo es un arma de doble filo y eso es lo que ocurre de nuevo en este caso: era útil para la salud mental de la gente, pero era menos que útil para la salud física y para abordar la causa fundamental de por qué la salud mental de la gente estaba sufriendo: la existencia de una amenaza real que debía abordarse de forma real y material”.

Religión y política

Pero esto parecía explicarse enteramente por el solapamiento entre la religiosidad y la ideología política. Las personas más religiosas, especialmente los evangélicos, tendían a ser republicanos y conservadores, y los republicanos y conservadores eran menos propensos a ver el COVID-19 como una amenaza independientemente de su religión.

“El estudio examinó el impacto de la participación religiosa en Estados Unidos”, dijo Schnabel. “En Estados Unidos, la mayoría de las personas religiosas son cristianas y la religión se ha politizado especialmente. Los patrones pueden variar en el contexto de otras religiones o incluso sólo en otros enfoques menos politizados del cristianismo, donde ser más religioso podría no estar tan estrechamente vinculado con un compromiso con un partido político que tuvo una respuesta particular a la pandemia”.

Los nuevos resultados están en consonancia con otro estudio publicado en The Journal of Religion and Health, que descubrió que las órdenes de permanecer en casa tendían a tener un impacto más débil en los estados más religiosos.

Advertencias

Pero el nuevo estudio – como toda investigación – incluye algunas advertencias.

“Es importante tener en cuenta que estos datos son de los primeros años de la pandemia”, dijo Schnabel. “No es improbable que a medida que la pandemia continuaba ya no fuera posible para las personas altamente religiosas ignorar la amenaza. Lo que algunas personas ignoraron al principio probablemente se convirtió en un factor de estrés inevitable para ellos a medida que pasaba el tiempo. De ser así, la salud mental de las personas muy religiosas y de los evangélicos que no lo vieron como una amenaza al principio podría haberse visto más afectada con el tiempo”.

El estudio, titulado “Religion Protected Mental Health but Constrained Crisis Response During Crucial Early Days of the COVID-19 Pandemic” (La religión protegió la salud mental pero limitó la respuesta a la crisis durante los primeros días cruciales de la pandemia de COVID-19), fue redactado por Landon Schnabel y Scott Schieman.

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